Chicago River: doen op en rond de rivier

chicago riverDe Chicago River is een aaneenschakeling van rivieren en kanalen met een totale lengte van 251 kilometer. Zoals de naam al doet vermoeden stroomt de Chicago River dwars door Chicago. De rivier verbindt de Great Lakes in het noorden van Amerika met de Golf van Mexico in het zuiden van de Verenigde Staten. De Chicago River voert vanuit Lake Michigan onder andere dwars door Downtown Chicago, waaronder The Loop, en is een grote toeristische trekpleister.

Chicago River als vaarweg

Dat de stad Chicago precies op deze plek in de Verenigde Staten is gevestigd is geen toeval. De rivier had al vroeg een grote aantrekkingskracht, vanwege de vaarverbinding tussen het noorden en zuiden van het land. Eerst op indianen en later op het Amerikaanse leger, die het land van de indianen afpakte en er Fort Dearborn bouwde. Ondernemers zagen al snel heil in de plaats die vanaf 1830 door het leven ging als Chicago, een verbastering van het inheemse woord ‘shikaakwa’ (wilde ui), een plantensoort dat op deze plek groeide. De rivier was dé drijvende kracht achter de handel in Chicago.

Toen in 1848 het Illinois and Michigan Canal werd geopend lagen Chicago en de Chicago River ineens in verbinding met de Mississippi rivier en zelfs de Golf van Mexico, in het zuiden van de Verenigde Staten. De ontwikkeling van de stad raakte in een stroomversnelling. Zeker nadat in 1900 de Chicago River via het bredere Chicago Drainage Canal met de Des Plaines River en Mississippi werd verbonden was de groei van de stad niet meer te stoppen. De nieuwe vaarroute kon schepen aan die wel 3 keer zo groot waren als in het smalle Illinois and Michigan Canal.

activiteiten chicago river

In de basis is de functie van de Chicago River door de jaren heen niet veel veranderd. Nog steeds varen er veel boten en is er veel handel op en rond het water. Toch is het beeld in Downtown Chicago wel degelijk gewijzigd. Tegenwoordig sieren daar vooral wolkenkrabbers en hoge gebouwen met veel glas de oevers. En de vrachtschepen varen vanwege de lage bruggen en vele recreanten niet meer dwars door de stad, maar via de vaarwegen buiten het centrum.

Activiteiten op en rond de rivier

Op en rond de Chicago River zijn tientallen activiteiten te ondernemen. Tegenwoordig heeft het deel van de rivier rond Chicago’s wijken in het centrum namelijk vooral een toeristisch karakter. Hieronder zie je een greep uit de populairste attracties.

Rondvaarten

Het zal het eerste zijn dat je opvalt aan de Chicago River: de vele boten met toeristen die langzaam over de rivier varen. Rondvaarten op de Chicago River behoren dan ook tot de populairste attracties in de stad. Vanaf het open dek heb je een prachtige en unieke kijk op de vele hoogbouw. Ga bijvoorbeeld mee met een architectuur rondvaart. Meer over boottochten.

Chicago Water Taxi

chicago water taxiWel het water op, maar wil je niet lang op een rondvaartboot zitten? Dan kun je er ook voor kiezen om een stukje met de Chicago Water Taxi mee te gaan. Tickets zijn te koop voor een hele dag, maar ook voor een tochtje van de ene naar de andere aanlegplaats. De watertaxi heeft meerdere stops op de Chicago River.

Chicago Riverwalk

Als je weer voet aan vaste wal hebt gezet kun je natuurlijk direct de rest van de stad verkennen, maar dat zou zonde zijn. Want daarmee sla je de Chicago Riverwalk over. Dit voetgangersgebied is pal langs de rivier aangelegd. Op de Riverwalk zijn verschillende eetgelegenheden en culturele hotspots te vinden. Nog niet genoeg van het water, huur hier dan kayaks. Meer over de Chicago Riverwalk.

Kayaks huren

Kayaks dus. Een leuke en actieve manier om de Chicago River te bewonderen. Peddel met je eigen kayak tussen de rondvaartboten en onder de bruggen door en voel even hoe het is om deze wereldstad aan je voeten te hebben. De kayaks huur je onder andere bij Urban Kayaks, gevestigd op de Chicago Riverwalk, waar je zowel zelfstandig kayaks kunt huren als mee kunt met een tocht met een gids.

Groene Chicago River tijdens St. Patrick’s Day

Ook onder mensen die Chicago nog nooit hebben bezocht, of nog niet hebben overwogen, geniet de Chicago River bekendheid. Dat heeft het gek genoeg te danken aan de nationale feestdag van Ierland: St. Patrick’s Day.

groene rivier chicagoOmdat in Chicago veel mensen wonen met Ierse roots wordt deze feestdag ook hier groots gevierd. Het startschot van de festiviteiten vindt plaats op en rond de Chicago River. Dat gebeurt ieder jaar op de zaterdag voor 17 maart, als de Ierse beschermheilige Saint Patrick wordt herdacht.

Op die dag, om klokslag 09:00 uur, wordt de rivier in Chicago groen gekleurd met een organische kleurstof. Dit bijzondere tafereel wordt jaarlijks gadegeslagen door tienduizenden mensen die zich verzamelen langs de oever en op bruggen. Na vijf uur krijgt de Chicago River zijn oorspronkelijke kleur weer terug. De daaropvolgende dagen staat Chicago in het teken van St. Patrick’s Day. Door middel van parades (waaronder de grote St. Patrick’s Day Parade), muziekoptredens, sportevenementen en markten. En uiteraard worden deze dagen de vele Ierse pubs bezocht. Hotels in Chicago zijn deze dagen logischerwijs al vroeg volgeboekt.